Caring for Vulnerable Populations | Cuidando a las poblaciones vulnerables

by Stephanie Sanchez

Today the bishops issue a new statement, “Our Call to Serve Vulnerable Populations in Our Communities.” As the new legislative session is underway, join the WSCC in advocating for our neighbors in need.

View the statement online here.

Our Call to Serve Vulnerable Populations in Our Communities

As followers of Jesus, how do we imitate his care for the poor? How do we invite the wider society to consider the most vulnerable in our midst?

Throughout his ministry, Jesus’ love of neighbor was visible, consistent, and unconditional. Today, our efforts to reach out to those in need is sometimes muted by efforts to criminalize homelessness, keep certain types of housing out of our communities, or assume any housing is sufficient regardless of the physical, mental, or emotional needs of the person in poverty and their fellow residents.

When confronted with hardened attitudes, it is incumbent to remember that care for the poor is one of the recurring themes throughout both the Old and New Testaments. As such, care for the poor is a consistent focus of Catholic teaching and action. As Pope Francis stated, “each individual Christian and every community is called to be an instrument of God for the liberation and promotion of the poor, and for enabling them to be fully a part of society” (Evangelii gaudium, 187). Care for the poor is not optional for the Christian.

The hard reality is that an increasing number of people are experiencing homelessness. The 2022 Point in Time count suggests over 25,000 are either experiencing homelessness or on the brink of homelessness. Christ beckons us to serve those in need.

We can give thanks to God that so much of our work for the poor is provided through our three Catholic Charities entities and the St. Vincent de Paul Society. Catholic Community Services and Catholic Housing Services of Western Washington, Catholic Charities Serving Central Washington and Catholic Charities of Eastern Washington are the largest private social service providers in our state. They serve people living in poverty, offering housing, food, behavioral health services, legal services, childcare and more. Members of the St. Vincent de Paul Society offer person-to-person service and support to individuals in need. Catholic Charities and Community Services house individuals and families and have specialized housing for seniors, veterans, farmworkers, and those with disabilities. There is also a program to help families build their own homes and become homeowners. As an integral partner in Washington’s homeless services system, we understand that housing is the first step to moving people out of poverty, provided it is the right type of housing with the services a person may need to stay housed readily available onsite. For some individuals, those services may be extensive, requiring an assisted living-type of environment; for others, service needs might involve access to mental and physical health care, substance use treatment, employment assistance or something as simple as rental assistance. Other services care for the growing aging population in our communities.

It is especially important to recognize that some individuals will have complex needs, such as a serious mental illness or a debilitating physical condition. Inappropriate placement of individuals who are so medically complicated, so medically ill, so profoundly suffering with mental health and addiction issues that they are not appropriate to be living in the housing to which they are referred leads to situations where a person in deep need becomes a danger to themselves, other residents, and staff. Homelessness is brutal; any housing placement should be a safe, stable place to heal from the trauma that leads to homelessness and is inherent in the experience of homelessness. As we strive to provide aid to the poor, laws and policies that hinder the ability of providers to serve and ensure the safety of residents or fail to provide appropriate funding for the level of care needed must be addressed.

Every portion of our state needs more affordable, deeply affordable and permanent supportive housing capable of providing the level of care that meets the needs of residents. Every community, rural or urban, must increase access to physical and mental health providers and substance use treatment for people with little to no income so they can be successful neighbors. Workforce development of well-trained individuals to serve these populations is also needed. The Washington State Legislature has shown a commitment to finding solutions for the many challenges that keep people homeless, but there is much more work to be done.

As the shepherds to one million Catholics across Washington, we urge parishioners to join the Washington State Catholic Conference as we call on our state legislators to continue to invest in adequate and appropriate care for individuals with acute needs who are also experiencing homelessness. We encourage Catholics to advocate for a more effective coordinated entry system that looks not only at which people have the most need but also at which housing program is the right fit for that individual. We also invite Catholics to advocate for state laws that reduce barriers for individuals in need of assistance while protecting the health and safety of all residents within permanent supportive housing units, such as promoting active case management and access to behavioral health treatments while also ensuring that criminal activity is deterred. Finally, we ask Catholics to raise their voices in support of measures that address the drug epidemic in our state which leaves addiction untreated and needed housing units unlivable due to residue from unchecked drug use.

We also encourage the faithful to serve the vulnerable through parish ministries and volunteer work. Support parish and community food banks, join or begin a Pregnancy and Parenting Support (PREPARES) program at your parish to assist families in need, serve meals or provide temporary shelter at your church, and learn more about the work of Catholic Charities, Catholic Community Services, and the Society of St. Vincent de Paul in our state.

In a nation and state of such great wealth, no person should spend their golden years in a shelter or on a city street, no family should ever worry about where they will spend the night, no one should ever lose the roof over their head because of a temporary economic crisis, and no low-income individual should have to accept a dangerous housing environment. Our neighbors experiencing homelessness are individuals of equal value and dignity to any other Washingtonian. Let us raise our voices to remind political leaders and each other of that essential truth and fulfill our call to be an instrument of God for their liberation.

As pastors, we bishops close with the ultimate expectation Jesus proclaims for everyone at the final judgement: “I was hungry and you gave me food, I was thirsty and you gave me drink, a stranger and you welcomed me, naked and you clothed me, ill and you cared for me, in prison and you visited me.” Matthew 25:35-36

In the heart of Christ,

Most Rev. Paul D. Etienne
Archbishop of Seattle

Most Rev. Joseph J. Tyson
Bishop of Yakima

Most Rev. Thomas A. Daly
Bishop of Spokane

Most Rev. Eusebio Elizondo, M.Sp.S.
Auxiliary Bishop of Seattle

Most Rev. Frank Schuster
Auxiliary Bishop of Seattle

View the statement online here

Hoy, los obispos emiten una nueva declaración, “Nuestro llamado a servir a las poblaciones vulnerables en nuestras comunidades”. A medida que inicia el nuevo periodo legislativo, únase al WSCC para abogar por nuestros hermanos necesitados.

Vea la declaración en línea aquí.

Nuestro llamado a servir a las poblaciones vulnerables en nuestras comunidades

Como seguidores de Jesús, ¿cómo imitamos su cuidado por los pobres? ¿Cómo invitamos a la sociedad en general a considerar a los más vulnerables entre nosotros?

A lo largo de su ministerio, el amor de Jesús al prójimo fue visible, constante e incondicional. Hoy en día, nuestros esfuerzos para llegar a los necesitados a veces se ven silenciados por los esfuerzos para criminalizar la falta de vivienda, mantener ciertos tipos de vivienda fuera de nuestras comunidades o asumir que cualquier vivienda es suficiente, independientemente de las necesidades físicas, mentales o emocionales de la persona en situación de pobreza y sus compañeros residentes.

Cuando nos enfrentamos a actitudes endurecidas, es necesario recordar que el cuidado de los pobres es uno de los temas recurrentes, tanto en el Antiguo como en el Nuevo Testamento. Como tal, el cuidado de los pobres es un enfoque constante de la enseñanza y la acción católicas. Como afirmó el Papa Francisco, ” Cada cristiano y cada comunidad están llamados a ser instrumentos de Dios para la liberación y promoción de los pobres, de manera que puedan integrarse plenamente en la sociedad” (Evangelii gaudium, 187). El cuidado de los pobres no es opcional para el cristiano.

La dura realidad es que un número cada vez mayor de personas se encuentran sin hogar. El conteo de Point-in-Time de 2022 sugiere que más de 25.000 personas no tienen hogar o están al borde de la indigencia. Cristo nos llama a servir a los necesitados.

Podemos dar gracias a Dios porque gran parte de nuestro trabajo por los pobres se realiza a través de nuestras tres entidades de Caridades Católicas y la Sociedad de San Vicente de Paúl. Los Servicios Comunitarios Católicos y Servicios Católicos de Vivienda del Oeste de Washington, Caridades Católicas que sirven al Centro de Washington y Caridades Católicas del Este de Washington son los proveedores de servicios sociales privados más grandes de nuestro estado. Atienden a personas que viven en la pobreza, ofreciendo vivienda, alimentos, servicios de salud conductual, servicios legales, cuidado de niños y más. Los miembros de la Sociedad de San Vicente de Paúl ofrecen servicio y apoyo personalizado a los más necesitados. Caridades Católicas y Servicios Comunitarios albergan a individuos y familias y ofrecen viviendas especializadas para personas mayores, veteranos, trabajadores agrícolas y personas con discapacidades. También hay un programa para ayudar a las familias a construir sus propias casas y convertirse en propietarias. Como socio integral en el sistema de servicios para personas sin hogar de Washington, entendemos que la vivienda es el primer paso para sacar a las personas de la pobreza, siempre que sea el tipo correcto de vivienda con los servicios que una persona pueda necesitar para permanecer alojada en el lugar. Para algunas personas, esos servicios pueden ser extensos y requerir un alto grado de asistencia; para otros, las necesidades de servicios pueden incluir el acceso a atención de salud mental y física, tratamiento para el abuso de sustancias, asistencia para el empleo o algo tan simple como ayuda con el alquiler. Otros servicios atienden a la creciente población que envejece en nuestras comunidades.

Es especialmente importante reconocer que algunas personas tendrán necesidades complejas, como una enfermedad mental grave o una condición física debilitante. La colocación inapropiada de personas con casos complicados por temas de salud, que sufren tan profundamente problemas de salud mental y adicción que no son apropiadas para vivir en la vivienda a la que se les remite, conduce a situaciones en las que una persona con una gran necesidad se convierte en un peligro para sí misma, para otros residentes y para el personal. La falta de vivienda es brutal; cualquier colocación de vivienda debe asegurar un lugar seguro y estable para sanar del trauma que conduce a la falta de vivienda y que es inherente a la experiencia de no tener un techo. A medida que nos esforzamos por brindar ayuda a los pobres, se deben abordar las leyes y políticas que obstaculizan la capacidad de los proveedores para servir y garantizar la seguridad de los residentes o que no proporcionan los fondos adecuados para el nivel de atención necesario.

Cada rincón de nuestro estado necesita viviendas de apoyo más asequibles y permanentes, capaces de proporcionar el nivel de atención que satisfaga las necesidades de los residentes. Todas las comunidades, rurales o urbanas, deben aumentar el acceso a proveedores de salud física y mental y a tratamientos para el abuso de sustancias para las personas con pocos o ningún ingreso, a fin de que éstas puedan progresar. También se necesita el desarrollo de la fuerza laboral de personas bien capacitadas para servir a estas poblaciones. La Legislatura del Estado de Washington ha demostrado su compromiso con la búsqueda de soluciones para los muchos desafíos que mantienen a las personas sin hogar, pero hay mucho más trabajo por hacer.

Como pastores de un millón de católicos en todo Washington, instamos a los feligreses a unirse a la Conferencia Católica del Estado de Washington en nuestro llamado a los legisladores estatales para que continúen invirtiendo en una atención adecuada y apropiada para las personas con mayores necesidades que también están experimentando la falta de vivienda. Alentamos a los católicos a abogar por un sistema coordinado más efectivo que analice no solo qué personas tienen la mayor necesidad, sino también qué programa de vivienda es el adecuado para esa persona. También invitamos a los católicos a abogar por leyes estatales que reduzcan las barreras para las personas que necesitan asistencia y, al mismo tiempo, protejan la salud y la seguridad de todos los residentes dentro de las unidades de vivienda de apoyo permanente, como promover la gestión activa de casos y el acceso a tratamientos de salud conductual, intentando al mismo tiempo disminuir la actividad delictiva. Finalmente, pedimos a los católicos que alcen sus voces en apoyo de las medidas que abordan la epidemia de drogas en nuestro estado, que deja la adicción sin tratar y las unidades de vivienda necesarias inhabitables debido a los residuos del uso descontrolado de drogas.

También animamos a los fieles a servir a los vulnerables a través de los ministerios parroquiales y el trabajo voluntario. Apoye a los bancos de alimentos de la parroquia y la comunidad, únase o comience un programa de Apoyo al Embarazo y la Crianza de los Hijos (PREPARES) en su parroquia para ayudar a las familias necesitadas, ayude a servir comidas o proporcionar refugio temporal en su iglesia, y conozca más sobre el trabajo de Caridades Católicas, Servicios Comunitarios Católicos y la Sociedad de San Vicente de Paúl en nuestro estado.

En una nación y un estado de tanta riqueza, ninguna persona debería pasar sus años dorados en un refugio o en una calle de la ciudad, ninguna familia debería preocuparse por dónde pasar la noche, nadie debería perder su techo debido a una crisis económica temporal, y ninguna persona de bajos ingresos debería tener que aceptar un entorno de vivienda peligroso. Nuestros hermanos sin hogar son individuos de igual valor y dignidad que cualquier otro habitante de Washington. Alcemos nuestras voces para recordar a los líderes políticos y a los demás esa verdad esencial y cumplamos nuestro llamado a ser un instrumento de Dios para su liberación.

Como pastores, los obispos concluimos con la última expectativa que Jesús proclama para todos en el juicio final: “Porque tuve hambre, y ustedes me dieron de comer; tuve sed, y me dieron de beber; fui extranjero, y me recibieron; estaba desnudo, y me vistieron; enfermo, y me visitaron; en la cárcel, y vinieron a Mí” (Mateo 25, 35-36).

En el corazón de Cristo,

Rvdmo. Paul D. Etienne
Arzobispo de Seattle

Rvdmo Joseph J. Tyson
Obispo de Yakima

Rvdmo. Thomas A. Daly
Obispo de Spokane

Rvdmo. Eusebio Elizondo, M.Sp.S.
Obispo Auxiliar de Seattle

Rvdmo. Frank Schuster
Obispo Auxiliar de Seattle

Vea la declaración en línea agui