Bishops Support Migrant Farmworkers during Coronavirus Pandemic

by Msgr. Robert Siler

April 28, 2020

The coronavirus has changed life for most of the planet, as billions of people experience social isolation and quarantine. Here in the United States, it is estimated that close to 95% of Americans have been impacted by some form of stay-at-home order. For those who are under such stay-at-home mandates, we thank you for doing your part in following the guidelines of the Centers for Disease Control and Prevention (CDC) and social distancing recommendations of your dioceses, state, and local governments to curb the spread of this pandemic.

We would like to express our sincere gratitude and prayers for the many essential workers throughout the country, helping us receive our medicines, groceries, and other fundamental needs during this difficult time. We would like to highlight the reality of migrant farmworker communities and honor their heroic role amidst the many challenges they face during this crisis.

More than a million farmworkers across the United States are regarded as essential workers, critical to keeping the nation fed during this pandemic. The U.S. Department of Labor estimates that roughly half of these farmworkers are undocumented, while other observers suggest figures to be much higher. Like so many mobile and itinerant populations, undocumented migrant farmworkers are particularly vulnerable to the impact of the coronavirus outbreak. Many migrant farmworkers lack access to health insurance, medical treatment, and sick or paid leave options; farmworker housing conditions are often overcrowded with little opportunity for social distancing, including transportation to and from work, and Personal Protective Equipment (PPE) is not always available. Additionally, conditions of their immigration visas can make them unwilling or unable to speak out about a need for protection due to the threat of losing their job.

Along with these challenges to healthcare access and community mitigation during the outbreak are economic consequences of the pandemic that are having devastating effects on these communities. With disruption and layoffs due to the COVID-19 virus, many farmworkers are finding themselves without income for their families for the foreseeable future, and others who would otherwise stay at home for health concerns are risking going to work during this time as essential workers. Childcare for families with school closures is another area of related concern, as families may be at a loss for affordable, viable, safe childcare options. The realities of financial instability, increased stress, and anxiety during this time may also contribute to an increase in cases of domestic violence and labor exploitation.

Add to these many challenges the fear of immigration enforcement action which may deter someone from seeking necessary medical attention or speaking up about forms of abuses at home or the workplace that occur during this time.

Because of these many, grave concerns for this community, we urge our political leaders and policymakers to consider the realities and emerging, pressing needs of the farmworker communities across the country during this time of the coronavirus outbreak. To defeat the virus, no one must be left out. The COVID-19 virus teaches us we are one human family, says the Holy Father. “We can only get out of this situation together, as a whole humanity.”

Despite these concerns, there are signs of hope in the agriculture industry across the nation. Many growers and farmers are doing everything possible to protect their workers and ensure awareness and social distancing guidelines and measures are communicated and implemented. We extend our sincere gratitude to these businesses and implore that this trend is executed across the country for the basic protection, safety, and wellbeing of all farmworkers and their families.

We offer the following recommendations:

• Recognize that all workers need access to free testing and care related to the COVID-19 virus
• Ensure that all housing and transportation for farmworkers complies with current CDC guidelines
• Provide information on proper health and hygiene that is easily accessible in multiple languages and infographics for illiterate workers
• Ensure access to proper hygiene and safety protections at work sites, including hand washing facilities/stations, and masks and/or other PPE
• Have an emergency health plan in place to ensure care and protocols when a worker contracts the COVID-19 virus; and
• Honor the dignity of the work of farmworkers and make sure that they are paid a livable wage as well as be eligible for other benefits to help protect their health and the health and safety of their families at this time.

We pray for all farmworkers facing difficulties and challenges related to or exacerbated by the COVID-19 virus. We pray for their protection and safety as they provide for the needs of the country; we pray for all workers currently unemployed, that the Lord will accompany them and see them through. During this challenging time, it is good to remember the words of St. John Paul II: “We are an Easter people, and Alleluia is our song.” May the risen Lord send His peace and grace to be with you and your families. We turn to Our Lady of Guadalupe, asking for her intercession and maternal protection for the end to the coronavirus.

Most Reverend Nelson J. Pérez, Archbishop of Philadelphia
Chairman, Committee on Cultural Diversity in the Church

Most Reverend Joseph J. Tyson, Bishop of Yakima
Chairman, Subcommittee on Pastoral Care of Migrants, Refugees and Travelers

Most Reverend Oscar Cantú, Bishop of San Jose
Episcopal Liaison, Migrant Farmworker Ministry Subcommittee on Pastoral Care of Migrants, Refugees and Travelers

Most Reverend Mario E. Dorsonville, Auxiliary Bishop of Washington
Chairman, Committee on Migration

28 de abril de 2020

El coronavirus ha cambiado la vida de la mayor parte de las personas del planeta, ya que miles de millones experimentan aislamiento social y cuarentena. Aquí en Estados Unidos, se estima que cerca del 95% de los estadounidenses se han visto afectados por las regulaciones de permanecer en casa. Para aquellos que se encuentran bajo tales mandatos de quedarse en casa, les agradecemos por cumplir con las directrices de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) y las recomendaciones de distanciamiento social de sus diócesis, gobiernos estatales y locales para frenar la propagación de esta pandemia.

Queremos expresar nuestra sincera gratitud y oraciones por los muchos trabajadores esenciales en todo el país, ayudándonos a recibir nuestros medicamentos, alimentos y a satisfacer otras necesidades fundamentales durante este momento difícil. Nos gustaría resaltar la realidad de las comunidades de trabajadores agrícolas migrantes y honrar su papel heroico en medio de los muchos desafíos que enfrentan durante esta crisis.

Más de un millón de trabajadores agrícolas en los Estados Unidos son considerados trabajadores esenciales, críticos para mantener a la nación alimentada durante esta pandemia. El Departamento de Trabajo de los Estados Unidos estima que aproximadamente la mitad de estos trabajadores agrícolas son indocumentados, mientras que otros observadores sugieren que las cifras son mucho más altas. Al igual que muchas poblaciones móviles e itinerantes, los trabajadores agrícolas migrantes indocumentados son particularmente vulnerables al impacto del brote de coronavirus. Muchos trabajadores agrícolas migrantes carecen de acceso a seguro de salud, tratamiento médico y opciones de permisos por enfermedad o remunerados; las modalidades de vivienda de los trabajadores agrícolas a menudo están superpobladas con pocas oportunidades de distanciamiento social, incluido el transporte hacia y desde el trabajo, y el Equipo de Protección Personal (PPE, por sus siglas en inglés) no siempre está disponible. Además, las condiciones de sus visas de inmigración pueden hacer que no quieran o no puedan hablar sobre la necesidad de protección debido a la amenaza de perder su trabajo.

Junto con estos desafíos para el acceso a la atención médica y efectos sobre la comunidad durante esta crisis de salud, hay consecuencias económicas de la pandemia que están teniendo efectos devastadores en estas comunidades. Con la interrupción y los despidos debido al virus COVID-19, muchos trabajadores agrícolas se encuentran sin ingresos para proveer a sus familias en el futuro inmediato, y otros que de lo contrario se quedarían en casa por problemas de salud se arriesgan a ir a trabajar durante este tiempo como trabajadores esenciales. El cuidado de niños para las familias debido al cierre de escuelas es otro aspecto preocupante, ya que las familias pueden haber perdido opciones asequibles, viables y seguras para el cuidado de sus niños. Las realidades de la inestabilidad financiera, el aumento del estrés y la ansiedad durante este tiempo también pueden contribuir a un aumento en los casos de violencia doméstica y explotación laboral.

A estos desafíos se suma el miedo a la aplicación de las leyes de inmigración que puede disuadir a alguien de buscar la atención médica necesaria, o hablar sobre formas de abusos en el hogar o el lugar de trabajo recurrentes durante este tiempo.

Debido a estas muchas y graves preocupaciones para esta comunidad, instamos a nuestros líderes políticos y legisladores de políticas a considerar las realidades y las necesidades emergentes y apremiantes de las comunidades de trabajadores agrícolas en todo el país durante este tiempo del brote de coronavirus. Para vencer al virus, nadie debe quedar fuera. El virus COVID-19 nos enseña que somos una sola familia humana, dice el Santo Padre. “Solo podemos salir de esta situación juntos, como una humanidad entera.”

A pesar de estas preocupaciones, hay signos de esperanza en la industria agrícola en todo el país. Muchos productores y agricultores están haciendo todo lo posible para proteger a sus trabajadores y garantizar que se comuniquen e implementen pautas y medidas de sensibilización y distanciamiento social. Extendemos nuestro sincero agradecimiento a estas empresas e imploramos que esta tendencia se ejecute en todo el país para la protección básica, la seguridad y el bienestar de todos los trabajadores agrícolas y sus familias.

Ofrecemos las siguientes recomendaciones:

• Reconocer que todos los trabajadores necesitan acceso a pruebas gratuitas y atención relacionada con el virus COVID-19.
• Asegurarse de que todas las viviendas y el transporte para los trabajadores agrícolas cumplan con las pautas actuales de los CDC.
• Proporcionar información sobre salud e higiene adecuadas que sea fácilmente accesible en múltiples idiomas e infografías para trabajadores analfabetos.
• Asegurar el acceso a la higiene adecuada y protecciones de seguridad en los sitios de trabajo, incluidas las áreas para el lavado de manos, máscaras y otros equipos de protección personal.
• Tener establecido un plan de salud de emergencia en el lugar para garantizar la atención y los protocolos cuando un trabajador contrae el virus COVID-19; y
• Honrar la dignidad del trabajo de los trabajadores agrícolas y asegurarse de que se les pague un salario digno, así como ser elegibles para otros beneficios para ayudar a proteger su salud y la salud y seguridad de sus familias en este momento.

Oramos por todos los trabajadores agrícolas que enfrentan dificultades y desafíos relacionados o agravados por el virus COVID-19. Oramos por su protección y seguridad, ya que ellos contribuyen con la satisfacción de las necesidades del país; oramos por todos los trabajadores actualmente desempleados, para que el Señor los acompañe y los proteja. Durante este momento desafiante, es bueno recordar las palabras de San Juan Pablo II: “Somos el pueblo de la Pascua, y Aleluya es nuestra canción.” Que el Señor resucitado envíe su paz y gracia para estar con ustedes y sus familias. Nos dirigimos a Nuestra Señora de Guadalupe, pidiéndole su intercesión y protección materna para el fin del coronavirus.

Rvdmo. Nelson J. Pérez, Arzobispo de Filadelfia
Presidente del Comité de Diversidad Cultural en la Iglesia

Rvdmo. Joseph J. Tyson, Obispo de Yakima
Presidente del Subcomité de Cuidado Pastoral de Migrantes, Refugiados y Viajeros (PCMRT)

Rvdmo. Oscar Cantú, Obispo de San José
Enlace episcopal de PCMRT para el ministerio con trabajadores agrícolas migrantes

Rvdmo. Mario E. Dorsonville, Obispo Auxiliar de Washington
Presidente del Comité de Migración